Sobre refuerzos y castigos, por Gloria Cava

[themecolor]El refuerzo negativo no es ningún tipo de castigo[/themecolor]

Gloria Cava Lázaro, profesora del Máster Universitario en Resolución de Conflictos en el Aula

Los dos métodos operantes básicos en Modificación de Conducta son el refuerzo y el castigo. Lo único que pretendo en esta breve nota es poner de manifiesto errores que, a menudo, observo que se cometen al conceptualizar estos métodos.

[themecolor]1. ¿Qué son refuerzos?[/themecolor]

Refuerzos son cualesquiera acciones u omisiones cuyo efecto es consolidar una conducta: hacer que una conducta se mantenga, que se haga más firme.  Repito: acciones u omisiones.

Se puede reforzar una conducta de alguien, por ejemplo, de Pedro dándole algo que realmente le gusta. Ese ‘algo que realmente le gusta’ es lo que técnicamente llamamos «un estímulo apetitivo». Cuando tal cosa sucede, hablamos de «refuerzo positivo». Obsérvese que «positivo» no tiene ninguna carga valorativa; «positivo» significa en este caso tan sólo que se da algo que gusta, que se ofrece algo que gusta, etc.

También se puede reforzar una conducta de Pedro no dándole algo que le gusta, sino quitándole algo que le disgusta. Si a Pedro, que es un estudiante de primaria, le disgusta quedarse después de clase en el colegio, entonces, si hace bien las tareas (conducta que se quiere reforzar, se le puede eliminar la obligación de permanecer en el colegio después de clase. Si a Pedro le disgusta bajar la basura, entonces, si se come las lentejas (conducta que se quiere reforzar), se le elimina la obligación de bajar la basura en esa ocasión.

¡Ningún refuerzo es un castigo! El refuerzo negativo, en particular, no es ningún tipo de castigo: todo lo contrario; es un premio. Se premia evitando que la persona en cuestión tenga que hacer algo que no le gusta. Por cierto, a ese «algo que disgusta» se le llama técnicamente «estímulo aversivo». Obsérvese que tampoco aquí (como en el caso del refuerzo positivo), el término «negativo» tiene una carga valorativa. «Negativo» no se refiere a nada que sea malo. «Negativo» significa eliminar, quitar (frente a «positivo» que significa dar, ofrecer,…)

[themecolor]2. ¿Qué son castigos?[/themecolor]

Los castigos son acciones u omisiones que tienden a hacer que una conducta disminuya o desaparezca.

Y, finalmente, se puede castigar a Pedro eliminando algo que le gusta. Así, si a Pedro le gusta jugar a fútbol con el equipo del colegio los sábados por la mañana y ha agredido a un compañero de clase, se le puede castigar dejándolo sin jugar al fútbol. Se habla en este caso de «castigo negativo». «Castigo negativo» significa, pues, eliminar algo que gusta. «Castigo negativo» significa, en definitiva, eliminarle a la persona en cuestión un estímulo apetitivo.

El cuadro que sigue resume cuanto he dicho hasta aquí.

cuadro de refuerzos y castigos

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Gloria Cava es doctora en psicología y máster en psicología clínica,en terapia familiar y en terapia breve estratégica. Es psicóloga especialista en Psicoterapia por la Federación Europea de Asociaciones de Pscólogos (EFPA/COP). Ha sido psicóloga adjunta de la Unidad de Trastornos de la Conducta Alimentaria del Hospital Universitario la Fe (Valencia) entre 1999 y 2011 [véase: http://www.gloriacavapsicologa.com]

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